Невзирая на сказанное выше, потребовалось ждать середины 1980-х годов, чтобы фотография стала одним из главных материалов современного искусства. Эта эволюция весьма радикальна: разница между носителем и материалом не количественная — они различаются по своей природе. Конечно, боди- арт, лэнд-арт и концептуальное искусство сделали решающий шаг, вводя фотографию в залы галерей и музеев современного искусства, но в действительности эти движения отвели ей только второстепенное место носителя, предназначенного актуализировать в «поп-site» искусства эфемерные и процессуальные произведения, задуманные вне его, для всегда единичного «site». Это второстепенное положение, когда фотографии очевидным образом отличаются от произведений, к которым они отсылают, выражалось чаще всего в технической и формальной посредственности снимков. Намеренный отказ художников от качества фотографий согласовывался с двойной позицией: с одной стороны — обозначить, что художественная работа находится вне представленных снимков, с другой — укрепить границу, разделяющую ценности искусства и фотографии, чтобы не допустить полного их слияния. Таким образом, в качестве инструмента и носителя фотография использовалась без специальной обработки: бедное исполнение снимков было эквивалентно отказу от фотографического мастерства. Кроме того, снимки часто комбинировались с другими элементами. Напротив, на стадии использования фотографии как материала искусства изображения выставляются обычно сами по себе, без экстрафотографических элементов, и часто являются результатом серьезной специфической работы. Большую часть снимков, выставленных в 1970-е годы, сделали не сами художники. Начиная с 1980-х годов стало по-другому: художники превосходно владеют этой техникой, изображения часто имеют отличное техническое качество, иногда — монументальный размер. Фотография переросла свою старую подчиненную функцию инструмента или носителя, чтобы стать центральной составляющей произведений — их материалом. По правде говоря, движение, в результате которого фотография начиная с 1980-х годов стала одним из главных материалов современного искусства, развивает ситуацию полувековой давности — авангард 1920-х годов, когда в фотограммах и фотомонтажах фотография выступала в роли художественного материала.