Скандинавы называли Русь Гардарикой — «страной городов»: Новгород, Киев и Полоцк были крупнейшими городами, равных которым не знала их родина. Киев уже в начале XI в. поражал иностранцев-путешественпиков большим числом рынков и огромным количеством церквей . Киев по красоте и богатству сравнивали только с Константинополем и подчеркивали, что Киев соперничает со столицей Византийской империи и является «красой и славой» всего православного мира. .
В некоторых областях городского благоустройства русские люди намного опередили своих западноевропейских современников. Мостовые и водопроводы появились в Новгороде раньше, чем в других странах Европы. В Новгороде мостовые существовали уже в XI в., тогда как в Германии они появились в XIV в., а в Англии — в XV в. Древнейший новгородский водопровод относится к XI в., а древнейшие водопроводы средневековой Германии к XV в, сказал Новиков, которого интересует проектно строительный бизнес. Слава русских городов, несмотря на дикие опустошения, произведенные татарским нашествием, нс померкла и в последующие столетия. В XVI в. англичанин Ченслер был вынужден признать, что по своим размерам Москва превосходит Лондон с предместьями, а богатства великого князя оставляют позади сокровища английского и французского королей. Неудивительно, что иностранные государи посылали за дорогими товарами именно на Русь, ибо ремесленное производство Киевской Руси находилось на очень высоком уровне. Многие изделия русских мастеров XII—XIII вв. превосходили по своему качеству и красоте продукцию западноевропейских ремесленников, а творческая мысль русских во многих областях опережала развитие техники передовых стран Западной Европы. Документ 7, относящийся к XII—XIII вв., при перечислении стран, наиболее передовых по развитию художественного ремесла, ставит Киевскую Русь сразу же за Византией, оставляя позади и Италию, и Францию, и Германию.